Estação Espacial Internacional vai rastrear e monitorar vida selvagem na Terra

10/06/2020

Usando pequenos sensores e equipamentos a bordo da estação espacial, um projeto chamado ICARUS busca revolucionar o rastreamento de animais 

Os astronautas Oleg Artemyev e Sergey Prokopyev instalando uma antena na Estação Espacial Internacional em 2018 para rastrear os movimentos dos animais na Terra. Gerst / ESA / NASA

A Estação Espacial Internacional, que orbita a cerca de 400 quilômetros acima do planeta, está prestes a se juntar aos esforços de pesquisadores para monitorar a vida selvagem do mundo - e revolucionar a ciência do rastreamento de animais. Uma grande antena e outros equipamentos a bordo do posto avançado em órbita, instalados pelos astronautas russos em 2018, estão sendo testados e entrarão em operação nos próximos meses. 

O sistema retransmitirá uma gama muito maior de dados do que as tecnologias de rastreamento anteriores, registrando não apenas a localização de um animal, mas também sua fisiologia e ambiente. Isso ajudará cientistas, conservacionistas e outros cujo trabalho exige um monitoramento rigoroso da vida selvagem em movimento, além de fornecer informações muito mais detalhadas sobre a saúde dos ecossistemas do mundo. 

A nova abordagem, conhecida como ICARUS - abreviação de Cooperação Internacional para Pesquisa em Animais Utilizando o Espaço - também poderá rastrear animais em áreas muito maiores do que outras tecnologias. Ao mesmo tempo, o ICARUS reduziu o tamanho dos transmissores que os animais usam e os tornou muito mais baratos para arrancar.

Essas mudanças permitirão aos pesquisadores rastrear bandos de pássaros à medida que migram por longas distâncias, por exemplo, em vez de monitorar apenas um ou dois pássaros por vez, bem como criaturas muito menores, incluindo insetos. E, à medida que as mudanças climáticas e a destruição de habitats assolam o planeta, o ICARUS permitirá que biólogos e gestores da vida selvagem respondam rapidamente às mudanças de onde e quando as espécies migram.

"É uma nova era de descoberta", disse Walter Jetz, professor de ecologia e biologia evolutiva em Yale, EUA. "Vamos descobrir novos caminhos de migração, requisitos de habitat, coisas sobre o comportamento das espécies nas quais nem pensamos. Essa descoberta trará todo tipo de novas perguntas". 

Como um bônus adicional, pessoas de todo o mundo poderão um dia acompanhar com um aplicativo para smartphone, conhecido como Internet dos animais, seu pássaro, tartaruga ou peixe favorito enquanto migra e é rastreado pela estação espacial praticamente em tempo real. 

A ciência do rastreamento da vida selvagem, conhecida como bio-exploração madeireira, percorreu um longo caminho nos últimos anos. Na década de 1990, os pesquisadores ainda estavam rastreando grandes mamíferos usando dispositivos do tamanho de baterias de lanternas. A tecnologia ficou menor desde então, mas muitas coleiras e etiquetas ainda são grandes demais para cerca de três quartos das criaturas selvagens do mundo.

Martin Wikelski é o gerente de projeto da Icarus e o diretor de pesquisa de migração do Instituto Max Planck de Comportamento Animal. Crédito Felix Kästle / picture alliance, via Getty Images 

Essa força tarefa espacial para descobrir a vida oculta dos animais é liderada por Martin Wikelski, diretor de pesquisa de migração do Instituto Max Planck de Comportamento Animal na Alemanha, que a perseguiu com paixão por anos para superar lacunas e desvantagens das tecnologias atuais . Suas pesquisa foi financiada principalmente pela DLR, a agência espacial alemã. 

O ICARUS combina tecnologia pronta para uso, que inclui unidades solares e GPS, e nova tecnologia de comunicação que foi desenvolvida para esta missão e projetada especificamente para rastrear pequenos animais. 

Em campo, os pesquisadores anexarão bio-loggers movidos a energia solar que são muito menores que outras tecnologias - do tamanho de duas unhas. Eles pesam menos de três gramas e os técnicos dizem que em breve terão rastreadores de um grama. Uma vez garantidos - um processo fácil que raramente prejudica o animal - os sensores pegam carona em uma variedade de animais e insetos, como gafanhotos, pássaros canoros e tartarugas bebês. 

A maioria das tecnologias atuais de rastreamento de animais selvagens não pode ser conectada a criaturas que pesam menos de 100 gramas. E embora os novos sensores sejam menores e mais leves, seu design avançado permitirá coletar muito mais dados monitorando a fisiologia de um animal, incluindo a temperatura da pele e a posição do corpo, além de condições externas, como métricas meteorológicas. 

A tecnologia também pode ser usada para atingir uma série de objetivos além dos estudos sobre a vida selvagem. Wikelski estudou a capacidade de vacas, cabras domésticas e ovelhas na Itália de sentir terremotos e erupções vulcânicas horas antes de acontecerem. Alterações comportamentais podem ser detectadas pelos sensores, disse ele, de modo que o comportamento do rebanho pode fornecer um alerta precoce. "Achamos que algo cheira mal a eles e há estática no ar", disse ele. "Então eles se mudam para áreas arborizadas onde têm abrigo". 

Por que os animais reagem ainda não é conhecido. ICARUS também pode ajudar a rastrear elefantes vulneráveis ​​à caça furtiva na África, ou manter o controle de espécies de morcegos, pangolins e outros animais que tiveram um papel nas epidemias virais.

Fonte: https://www.nytimes.com/